Telemedicine is here to stay
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Telemedicine is here to stay

  • The needs arising from the COVID-19 pandemic, which in its worst moments saw the overloading of the health system, making it impossible for patients to get to health centers, have given eHealth solutions the decisive push they had been waiting for.

  • Although many of the general public and health professionals’ objections have now been overcome, experts say that improvements in digital literacy are still required.

  • The COVID-19 crisis has not led to changes in investment in eHealth, and in the year so far, the figures have already outstripped the records achieved in 2019, consolidating the upward trend in the sector.

The second #BHHSummit held last Thursday, 29 October, has been a success. More than 4,000 participants from 25 different countries signed up for an event held virtually because of the restrictions due to the COVID-19 pandemic. This helps the congress, organized by Barcelona Health Hub (BHH), to become the world’s leading eHealth event.

“We’ve had top panelists who have given us a clear picture of what eHealth really means today. And despite all the difficulties experienced due to the COVID-19 pandemic, one of the ideas they have passed on to us is that this situation has provided a stimulus for the development of new technologies. This year will be a real turning point for eHealth,” said Cristian Pascual, president of BHH. One of the important conclusions possible to draw from the congress is that telemedicine is here to stay, breaking the healthcare mold.

The importance of telemedicine in the future

The importance of telemedicine in the future

One of the most often repeated ideas during the #BHHSummit has been how telemedicine has been strongly boosted by the situation resulting from the COVID-19 pandemic. The restrictions imposed during the first wave, seeking to reduce social interaction as much as possible, together with the overloading of health systems, meant many people could not go to health centers. Telemedicine offered an obvious solution.

Its advantages and possibilities had been praised for many years, but the final step had still not been taken. “Now we’ve been able to see the way telemedicine has helped us relieve the pressure on the health system, reduce the risk of infection and increase accessibility, improving comfort for patients, and saving their time. We have seen that it works, and it’s here to stay for good,” said Elena Torrente, Digital Health Development Deputy Director at DKV.

Not only has it shown its efficiency and effectiveness, some panelists, like Eloy Gómez, Hematology Business Franchise Head of Novartis Oncology, believe it has truly broken the mold. “We have moved from caring for patients when there is a health event to focusing on prevention. Now we will be able to shift the focus of health systems from disease to health, and that’s a real revolution.”

With the unavoidable implementation of telemedicine, it has been possible to make a true assessment of it, and the results clearly show that it works. “Between 60 and 70% of consultations made using telemedicine have prevented the need for a face-to-face visit, and, after a year, up to 80% of users have still got the telemedicine apps on their devices, which tells us that they want to use them. It’s clear that telemedicine helps make the system more effective,” said Pablo Mas, COO at MeetingDoctors.

Telemedicine also provides solutions for one of the great fears of the generalized application of new technologies – the health system’s dehumanization. “On the contrary, remote consultations have made it possible to maintain the connection with doctors during the worst moments of the pandemic. And the use of video calls to deal with COVID-19 patients has also reduced the risk of exposure to the virus,” said César Morcilo, Medical Director of Sanitas Digital Health.

How to deal with a pandemic

One of the #BHHSummit focused on analyzing the role played by new technologies in dealing with COVID-19, both in the first wave and, now, the second. Some lessons in reducing the impact of the disease have already been learned. One of these lessons was the need to trace infected people efficiently to help stop the spread of the virus. “With this type of app, it is essential to be able to give people confidence that their data will be secure. Cooperation with institutions like universities is also important to perfect them,” said Roger Lim, Senior Policy Officer of the Netherlands’ Ministry of Health, Welfare, and Sport.

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This cooperation between institutions is crucial, as a collaboration between different countries to develop a global strategy, as Sameer Pujari, of the World Health Organization (WHO), wanted to stress. “A country can develop an app quite easily, but if there is no cooperation with other countries, we’re not going to achieve good results in a case like this pandemic, which has affected the whole world. It’s also important to ensure that as many people use these solutions as possible.”

These new tools have served not only for tracking infections but also for substantially improving patient management, as Carolina García, a specialist in infectious diseases at Hospital Clínic in Barcelona, explained. Thanks to a smart data collection system, doctors could list patients in three categories, depending on whether they were undergoing serious inflammatory, infectious or thrombotic processes. “This allowed us to personalize treatment and make forecasts about the development of the disease so we could make early decisions.”

Symptom checkers, like the one from Mediktor, a virtual medical assistant based on Artificial Intelligence for triage, prediagnosis, and clinical decision support, have also played an important role in dealing with the pandemic, as noted by Miguel Muñoz, Head of Business Development at Mediktor. On the one hand, they worked well to identify people suspected of suffering from COVID-19 and allowed them to be isolated to reduce the propagation of the pandemic. “But they have also played a big role in distinguishing patients with COVID-19 from others with similar diseases. This capability also helped us reduce excess demand for primary care services and decide on the most appropriate next step.”

#BHHAwards and Investment Forum

This year, the #BHHSummit once again provided the backdrop for presenting different initiatives and startups competing in the #BHHAwards. Voting was open for several weeks in the four categories established this year, and, in the end, more than 30,000 votes were counted. The final results were:

  1. Best startup: Famileo

  2. Best startup growth: Doctoralia

  3. Best corporate initiative for dealing with COVID-19: Sanitas

  4. Best startup initiative for dealing with COVID-19: Covidwarriors and Epidemix

The Investment Forum was also held, focusing for the first time on eHealth. This is a joint initiative by BHH, the Col·legi de Metges de Barcelona (Official Barcelona Doctors’ Association – COMB), Esade Ban, and Barcelona Activa. This eHealth Investment Forum is intended to provide a space for digital health startups to meet investors, not just from Spain and Europe but from all over the world.

A total of ten proposals were selected, divided between Early Stage, for startups seeking funding of fewer than one million euros, and Growth Stage, for those needing more. A jury of international experts chose a winner in each category, which received a prize equivalent to 25,000 dollars in credit for Amazon Web Services (AWS). The others were given aid worth 10,000 dollars, conditional in both cases never having received a credit of this kind before.

The chosen initiative was Wemby, an app to offer online therapy for emotional well-being in the Early Stage category. In contrast, at the growth stage, the winner was Lactapp, the first app devoted to maternity and breast-feeding.

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La telemedicina ha llegado para quedarse 

  • Las necesidades derivadas de la pandemia de la COVID-19, que en los peores momentos comportó el colapso del sistema sanitario y la imposibilidad de acceder a los centros sanitarios, ha supuesto un impulso definitivo para las soluciones de e-Health.

  • Aunque muchos de los reparos que podía haber tanto entre la población general como en los propios profesionales sanitarios han sido superados, los expertos señalan que sigue siendo necesario un proceso de alfabetización digital.

  • La crisis de la COVID-19 no ha supuesto cambios en lo que se refiere a la inversión en e-Health. En lo que llevamos de año ya se ha logrado superar la obtenida durante todo el 2019, que había marcado el récord histórico, y consolida la tendencia al alza del sector.

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Barcelona, 2 de noviembre de 2020.– La segunda edición del #BHHSummit celebrada el pasado jueves 29 de octubre, ha sido un éxito, con más de 4.000 participantes de 25 países diferentes apuntados al evento, que se celebró de forma virtual por las restricciones debidas a la pandemia de la COVID-19. De esta forma el congreso organizado por Barcelona Health Hub (BHH) se consolida como el evento de referencia de la e-Health a nivel mundial.

“Hemos contado con panelistas del más alto nivel que nos han acercado un poco más cuál es la realidad de la e-Health hoy en día. Y, a pesar de todas las dificultades vividas por la pandemia de la COVID-19, una de las ideas que nos han trasladado es que esta situación ha supuesto un acicate para el desarrollo de las nuevas tecnologías y este año supondrá un verdadero punto de inflexión para la e-Health”, explicó Cristian Pascual, presidente de BHH. Y una de las grandes conclusiones que se ha podido sacar del congreso es como la telemedicina ha llegado para quedarse, cambiando el paradigma de la atención sanitaria.

La importancia de la telemedicina en el futuro

Una de las ideas más repetidas a lo largo del #BHHSummit ha sido como la telemedicina ha recibido un gran impulso con la situación derivada de la pandemia de la COVID-19. Las restricciones impuestas en la primera oleada, con las que se buscaba reducir al máximo la interacción social, sumado al colapso de los sistemas sanitarios, hizo que muchas personas no pudieran acudir a los centros sanitarios. La solución fue evidente: la telemedicina.

Durante muchos años se llevaba alabando sus ventajas y posibilidades, aunque faltaba por dar el paso definitivo. “Ahora hemos podido ver como la telemedicina nos ha ayudado a aliviar la presión del sistema sanitario, ha reducido el riesgo de infección y ha mejorado la accesibilidad, con un mayor confort y menor tiempo invertido por parte de los pacientes. Hemos visto que funciona y ha venido para quedarse definitivamente”, explicó Elena Torrente, Digital Health Development Deputy Director en DKV.

No solo ha demostrado su eficacia y eficiencia, sino que algunos panelistas como Eloy Gómez, Hematology Business Franchise Head de Novartis Oncology, consideran que se ha producido un verdadero cambio de paradigma. “Hemos pasado de atender a los pacientes cuando se produce un evento de salud a centrar nuestro foco en la prevención. Ahora podremos mover el foco de los sistemas de salud de la enfermedad a la salud y esto es una verdadera revolución”.

Con la implementación forzosa de la telemedicina se ha podido hacer una verdadera evaluación y a la vista de los resultados está claro que funciona. “Entre el 60 y el 70% de las consultas realizadas a través de la telemedicina han evitado que se produzca una visita presencial y hasta el 80% de los usuarios después de un año mantiene las aplicaciones de telemedicina en sus dispositivos, lo que nos indica su voluntad de hacer uso de ellas. Está claro que la telemedicina ayuda a ser más efectivo al sistema”, expuso Pablo Mas, COO en MeetingDoctors.

Así mismo, la telemedicina también aporta soluciones para uno de los grandes temores de la aplicación generalizada de las nuevas tecnologías, que es la deshumanización del sistema sanitario. “Al contrario, las consultas telemáticas han permitido durante los peores momentos de la pandemia mantener la conexión con sus médicos. Y la utilización de videollamadas para el manejo de los pacientes con COVID-19 ha servido también para reducir los riesgos de exposición al virus”, comentó César Morcillo, Medical Director de Sanitas Digital Health.

¿Cómo manejar una pandemia?

Precisamente una de las mesas del #BHHSummit se centró en analizar el papel jugado por las nuevas tecnologías para el manejo de la pandemia de la COVID-19, tanto en su primera oleada como ahora en la segunda, a la que se ha llegado con algunas lecciones aprendidas para intentar reducir el impacto de la enfermedad. Una de estas lecciones fue la necesidad de poder rastrear de una forma eficiente a las personas contagiadas para de alguna manera intentar frenar la propagación del virus. “En este tipo de aplicaciones lo que resulta fundamental es poder ofrecer confianza a la población de que sus datos estarán seguros y también es importante la colaboración con instituciones como las universidades para perfeccionarlas”, explicó Roger Lim, Senior Policy Officer del Ministerio de Salud, Bienestar y Deporte de los Países Bajos.

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Esta colaboración entre las instituciones es clave, pero también lo es la colaboración entre los diferentes países para desarrollar una estrategia global, como quiso señalar Sameer Pujari de la Organización Mundial de la Salud (OMS): “Un país puede desarrollar una aplicación de forma individual de una forma más o menos sencilla, pero si no hay colaboración con otros países no vamos a lograr buenos resultados en un caso como esta pandemia, que afectó de forma global a todo el mundo. Es importante también lograr que estas soluciones sean usadas por la mayor cantidad posible de personas”.

Estas nuevas herramientas no solo han servido para el rastreo de los contagios, sino que también han permitido mejorar de forma sustancial el manejo de los pacientes, como explicó Carolina García, especialista en enfermedades infecciosas del Hospital Clínic de Barcelona. Así, gracias a un sistema inteligente de recogida de datos era posible catalogar los enfermos en tres categorías atendiendo a si presentaban graves procesos inflamatorios, infecciosos o trombóticos. “Esto nos permitía personalizar los tratamientos y también hacer previsiones sobre la evolución de la enfermedad que nos permitieran tomar decisiones de una forma precoz”.

Los symptom checkers como el de Mediktor, un asistente médico virtual basado en Inteligencia Artificial para el triaje, el prediagnóstico y el soporte a la decisión clínica, también han tenido un importante papel en el manejo de la pandemia, como apuntó Miguel Muñoz, Head of Business Development en Mediktor. Por un lado, funcionaron bien a la hora de identificar personas sospechosas de sufrir de COVID-19 y permitir su aislamiento para así reducir la propagación de la pandemia. “Pero también han jugado un gran papel permitiendo distinguir a pacientes de COVID-19 de otros con patologías similares. Esta posibilidad nos ayudó, así mismo, a reducir la saturación de los servicios de atención primaria y decidir cuál era el siguiente paso más adecuado”.

#BHHAwards y Foro de Inversión

El #BHHSummit también sirvió de escenario un año más para la presentación de diferentes iniciativas y startups que compitieron en los #BHHAwards. Durante varias semanas estuvieron abiertas las votaciones en las cuatro categorías creadas este año, y al final se contabilizaron más de 30.000 votos. Los resultados finales fueron:

  1. Mejor startup: Famileo

  2. Mejor startup growth: Doctoralia

  3. Mejor iniciativa corporativa para el manejo de la COVID-19: Sanitas

  4. Mejor iniciativa startup para el manejo de la COVID-19: Covidwarriors y EpidemiXs

Así mismo también se celebró el Foro de Inversión, que por primera vez estaba centrado en e-Health. Se trata de una iniciativa conjunta de BHH, el Col·legi de Metges de Barcelona (COMB), Esade Ban y Barcelona Activa. Con este Foro de Inversión en e-Health se busca crear un punto de encuentro en el que startups de digital health puedan relacionarse con inversores no solo de España y de Europa, sino de todo el mundo.

En total se seleccionaron diez propuestas, divididas en dos categorías de Early Stage, para startups que buscan una financiación inferior a un millón de euros, y Growth Stage, para las que necesitan más de un millón. De todas ellas un jurado de expertos internacional escogieron una ganadora en cada categoría, que recibirá un premio equivalente a 25.000 dólares en crédito para Amazon Web Services (AWS) y las restantes una ayuda de 10.000 dólares, condicionados ambos casos a no haber recibido con anterioridad ningún crédito de este tipo.

En la categoría de Early Stage fue seleccionada Wemby, una aplicación para ofrecer terapia en línea para el bienestar emocional, mientras que en Growth Stage la ganadora fue Lactapp, la primera aplicación dedicada a la lactancia y la maternidad.

Barcelona Health Hub Team

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